Налаштування
Розмір шрифту:
Інтервал:
Колір
тексту:
фону:
Коментарі

Авторизуйтесь, якщо бажаєте залишити коментар

Авторизація Реєстрація
Аліот Браянс
(Ні)крутенька Кет

Сірейк 

За кілька персен до обряду 

Я божеволів і не міг зрозуміти одного: чому мене так тривожить, що сьогодні відбудеться цей обряд? Три дні ми метушилися з Акдрейсом у пошуках виходу і не знаходили його. Три дні викликали "Невразливий", але безрезультатно. І що менше часу в нас залишалося, то сильніше я розумів: допустити цього весілля я просто не можу. 

Я тонув у тому спектрі емоцій, що зараз відчував, намагаючись зрозуміти кожну, розкласти по поличках і не міг. Просто не розумів більшості з них. Що змушувало мене гарчати при думці про обряд: роздратування, злість і провина за те, що не зміг захистити? Чи банальні ревнощі? Але відтоді, як наші пращури замкнули іпостась, жоден ромбразець не здатний відчувати ревнощі. Так само як і чути звіра всередині. 

Але я чув. І що ближче це весілля, то голосніше він скиглив і шкрябав, просячись на волю, утробно гарчав, незгодний з моєю пропозицією просто почекати. І коли ця дівчина встигла настільки запасти у душу, що життя без неї здається нестерпним?  Що я втрачу, втративши її? Звіра, життя чи щось більше? 

– І як? – запитав я Акдрейса, варто було опинитися удвох під сухими гілками могутніх велетнів. 

Відтоді, як Кет залишила тут іртсани, я приходив сюди щодня – поливав знайдений і вочевидь дорогий її серцю паросток, прислухався до себе і говорив із нею. Тут вона була ближчою попри те, що залишалася замкненою у своїй кімнаті.

– Нічого втішного. Кет притихла, і начебто змирилася. Навіть втечу не готує, що зовсім на неї не схоже. Кілька персенів і весілля, а вона йде як райник на заклання. Вже увечері дівчисько буде навічно пов'язане з цим виродком, а я нічого не можу вдіяти, – кесерієць зі злості штовхнув камінчик і той стрімко відлетів, гублячись у пожухлій траві. 

Я стежив за камінчиком і гадав, невже не тільки я змінився від її присутності? 

– А хочеш? – поцікавився в Акдрейса. 

Той здивовано поглянув на мене, піднімаючи брови, весь завмер в очікуванні.

– Я тут дещо дізнався про обряд. Коли наречений і наречена стоять перед самісеньким вівтарем, їхні тіла ховають під балахони, вважаючи, що незримі пута пов'язують міцніше.

– До чого ти ведеш? – втупився на мене в нетерпінні друг. 

А я вкотре помітив, що і він змінився. Але ж він із дівчиною провів зовсім небагато часу? 

– Та ні до чого особливо. Вона твоя ільмі і ми можемо замінити нареченого, – насилу вичавив я з себе, помічаючи, як серце знову сковується крижаною кіркою. Вже встиг забути, як це не відчувати нічого.

– Ні. Я не можу. Це вб'є її, а я присягнувся захищати малу. Навіть якщо ми не консумуємо шлюб, батько забере Кет на Кесерію, щойно дізнається. Навіть у статусі ільмі існував такий ризик, а вже дружини... Він так мріє про онука, який виправдає його сподівання замість мене, – згаслим голосом поділився одкровенням Акдрейс. 

– То що віддамо дівчину цьому виродку? Ти сам відчув його витончені тортури, скільки витримає вона? – обурився я, не бачачи виходу. 

Смерті дівчини мені зовсім не хотілося. Як і не хотілося, щоб хтось заподіяв їй біль. Вже зараз усередині гарчав звір, а всі інстинкти волали: її біль стане моїм болем. Потреба захищати й оберігати малу була першорядною. Шварх! Хотілося схопити її вузькі плечі, притягнути тендітне тіло і втиснути в себе, сховавши від усього світу у своїх обіймах. І не випускати. Ніколи й нікуди не випускати без супроводу. І хай хоч сто разів повторює, що доросла й самостійна. 

– Чому ти ніколи не називаєш її на ім'я? – закрався в мої міркування голос Акдрейса.

І справді, чому? Навіть у думках вона крихітка, мала, дівчисько та ільмі. Останнє кольнуло в серці глухим болем, і той незнайомий звір усередині мене голосно й вимогливо гаркнув "Моя!".

– Давай, місце нареченого займеш ти? – озвучив божевільну у своїй тупості ідею цей... ільм. 

Заплющив очі, підбираючи аргументи, поки нутрощами розливалося тепло, розтоплювало кірку, що сковувала. Зігрівала, всіляко підтверджуючи згоду з цією ідеєю. І що більше я розмірковував, то більше мені хотілося справді опинитися там, біля вівтаря, тримаючи малу за руку. 

– Сірейк, з тобою вона буде в безпеці. Твій титул і становище захистять її і від Ради, і від будь-кого, хто бажатиме її викрасти, – переконував мене Акдрейс. – Я зараз же проведу обряд зречення від ільмі. 

– Але тут вона не буде в безпеці, – вперто зауважив я, покірно погоджуючись із цією пропозицією. 

Та що там покірно? Я готовий був верещати від щастя, знаючи, що так прив'яжу її до себе назавжди. І вона буде поруч, і в безпеці. Завжди тихий, напівмертвий звір усередині мене вхопився за цю можливість і збуджено-бадьоро загарчав сповнений нетерпіння. 

– Швидше за все, вона ніде не буде в безпеці. Але так ми виграємо час, а там прилетить "Невразливий". Вибору немає, друже. Або ти, або я, або цей садист-спадкоємець. В останніх двох випадках вона помре, зі мною повільно і болісно, зі спадкоємцем трохи швидше, але так само болісно, – приречено підсумував кесерієць.

– Ти точно цього хочеш? Відмовитися від ільмі? – розгублено перепитав я, даючи останню можливість відступити. Уважно вдивляючись у сині, як тихі глибокі вири, очі друга. Розуміючи, що ще мить і шляху назад у нас із ним не буде. 

Кивнув, зчитуючи рішучість з його виразного обличчя. І це Акдрейс? Точно? Його не підмінили? 

– Я вже казав, що просто хотів захистити дівчину. І зараз хочу того ж. І тільки спробуй зробити її нещасною, я тебе з іншого краю галактики дістану. А зараз пішли готуватися до заміни. Потрібно продумати, як це все здійснити. Ти ж більше не станеш заперечувати, що це найправильніше рішення в обставинах, що склалися?

Похитав головою, намагаючись приховати емоції, що захопили мене, але, видно, це несильно вдалося, бо кесерієць фиркнув і розреготався. 

 

***

Кет 

Обряд

Капець, ну от чому мені так не щастить? Як я повинна захопити в заручники спадкоємця, якщо спадкоємця і сліду не залишилося? І що цей йолоп із ним зробив? Думає, одружиться зі мною, і я йому пробачу його поблажливе "вийди заміж"? Навіть не запитав, чи хочу я цього? Чи згодна я? А, втім, тут ніхто згоди дівчат не питає. Тільки Рейс поцікавився такою дрібницею, коли запропонував стати ільмі.

Аура владної сили огортала мене, наповнюючи дивним передчуттям. Сперте повітря, ніби застигло напередодні грози, нагнітаючи і без того напружену обстановку. Кожна клітинка організму застигла в томливому очікуванні розв'язки, що наближалася. 

Адреналін вирував у венах, кров прискорено стукала у скронях. У грудях спійманим птахом тріпотіло серце. Душа сховалася в п'яти. Побула там зовсім трішки і різко повернулася назад, вирішивши, що без неї розбірки підуть не за тією схемою. 

І нехай мій план накрився мідним тазом і ніякого захоплення заручника здійснити мені не вдасться, в цю саму хвилину мені було тепло і затишно з чоловіком, що стояв поруч. Немов хтось більший обійняв і притиснув до грудей, сховавши в безпечному будиночку. 

Щось знову сталося і мою ліву руку обпалило вогнем. Різкий біль розлився від руки тілом і тут же минув. 

Почулися нові шерехи та збуджені різноголосі шепоти. 

Важко стояти і нічого не бачити, коли дотик, чарівність і слух загострені до межі. 

"Якщо хочеш, інопланетне дитя, ти можеш спокійно подивитися", – увірвався в мої думки чийсь голос. 

І тут же мене висмикнуло, підкинувши високо вгору, і я зависла над стривожено метушливим залом. 

Наші з Сірейком фігури були приховані зеленим полум'ям, а по розбурханих глядачах відлунням пролітали його іскри, змушуючи здригатися від пронизливих ударів. 

"Немов струмом б'є", – підібрала я, нарешті, порівняння, спостерігаючи за тим, як стиснувся і пересмикнувся голова. 

Йому ударів діставалося незрівнянно більше, ніж іншим глядачам.

"Що це?"

"Кара".

"За що?"

"За тебе, диво. Не бійся, вони не постраждають, у мене ще зовсім мало сил. Але без тебе не було б і цих. І я дуже радий, що цей наречений тобі підходить... Прийми моє благословення, крихітка".

"Дякую!" – пробурмотіла подумки, згадуючи, що, по-перше, від подарунків не відмовляються, а по-друге, зайва подяка нікому ще не нашкодила. 

Тихий шелест супроводжував мої думки. 

Сміється, так само як той грі в лісі. 

"А тепер іди, допитлива крихітка, я ще дуже слабкий і сили вже закінчуються".

Мене викинуло назад у тіло. Жар у руці минув, розплившись сиротами і теплом по всьому тілу. 

– Грі благословили вас, діти мої, – донісся до мене монотонний, тужливий голос жерця. 

– Але такого не може бути. Грі вже тисячі років нікого не благословляли, – завіщав верескливий жіночий голос. 

– Завжди жива надія на диво, леді Альгеро, – вторив йому злісний баритон якогось чоловіка.

– Але раз дерево Грі клану Езрім прокинулося, я хочу, щоб ви одразу ж поєднали і мого сина Тріан Альгеро з Юзері Езрім, – знову почувся пронизливо-різкий писклявий речитатив. 

"О... я думала, тут у жінок все безнадійно глухо і ніяких прав, а виявляється, вони он які крикливі".

– Не сьогодні, люба, – підвищив голос голова клану, перекриваючи наростальний гул. – Дерево давно мовчало, а сьогодні благословило спадкоємця. У нього просто не залишилося сил, щоб благословити і мою доньку.

– Батьку! – прорвався крізь цей шум хрипкий чоловічий голос. 

"А ось і сам спадкоємець. І чого так кричати, можна подумати, щось зміниться". 

– Спадкоємець? А хто тоді..? – здивовано почав голова клану. 

Мої руки потягнулися, зриваючи балахон з голови, скидаючи його з плечей, вивільняючись.

"Ще б сукні позбутися", – майнула крамольна думка, а тіло розбурхано відгукнулося на таку пропозицію. 

Варто було тільки вивільнитися, як поруч почувся грізний рик. Обернулася в пошуках звіра, але поруч нікого не було. Тільки Сірейк так само як і я, стягував балахон.

– Варта! Взяти її! Чоловіка вбити! – пролунали різкі накази.

Мене захлиснуло обуренням.

"Ага, зараз. Ніхто крім мене мого чоловіка вбивати не буде!" – подумки пробурмотіла я, лаючи себе за повільність.

Звільнила руки: ліва потягнулася до вибухівки, вихоплюючи її з-поміж пояса, права до іртсану, пробуджуючи меч. 

– Він обернувся! Такого не може бути! – долітали до мене уривки чиїхось фраз, поки я гарячково підпалювала ґноту. 

– Ну чого роти роззявили? Вбийте його! – кричав, захлинаючись від гніву, голова. 

– Тільки спробуйте! – вигукнула я, домігшись бажаного: шнур стрімко загорівся, значно швидше, ніж я розраховувала, і я, злякавшись, метнула його в стражів. 

Пролунав вибух. Напрочуд потужний, приголомшливий. Він зніс кілька лавок і столів, змусив тремтіти склепіння. 

Піднялась паніка. Гості стрімким потоком, збиваючи один одного з ніг, кинулися до центрального виходу. Виникла затримка, а за нею і тиснява. Кожен поспішав вибратися, не рахуючись з іншими. Жодної організованості. А як же "першими жінки і діти"? 

Поки я спостерігала за натовпом, варта оговталася від першого страху, взяла нас у кільце, відрізаючи від гостей. 

Лорд Езрім стояв трохи осторонь і оглядав влаштований мною бардак. Його спадкоємець завмер у вузьких бічних дверях. 

Жрець встиг втекти, вислизнувши в другі бічні двері. 

Біля моїх ніг загрозливо гарчав величезний білосніжний шаблезубий ірбіс, тремтячи шкірястими крилами. 

А я тримала чергову ємність і іртсан так, що один малесенький рух і буде новий гучний "бах". І старанно відводила очі від розкиданих першим вибухом тіл. Без жертв не вийшло...

Вдалечині почулися ще три вибухи, і я задоволено посміхнулася: Саїру все-таки вдалося. Небо спалахнуло близькою пожежею. 

– Що це? – запитав глава клану, мало не бризкаючи слиною від злості. Його гордовите обличчя перекосилося, змітаючи маску переваги й поблажливості. 

– Феєрверк. Що ж за весілля без нього? Що у вас немає такого звичаю? – знизала плечима, показово співчуваючи, і тут же радісно додала. – Ну, будемо вважати, що я урізноманітнила ваші весільні традиції. І, сподіваюся, відбила бажання надягати балахон перед обрядом, – прошепотіла вже нечутно.

– Жертвами? – бачачи, що я уникаю дивитися на розкидані тіла, підступно усміхнувся глава клану, приковуючи до них мою увагу. 

Відволікає? Маніпулює? Відчуття холодної люті, схованої за цією кривою усмішкою, облило мене крижаною хвилею, викорчовуючи з мого серця почуття провини, що вже дало перші паростки. 

Краєм ока помічаю Саїра, Джей і Дейра, що увійшли через бічний вхід. Помах рукою і найближчий до Дейра стражник, який спробував перегородити їм шлях, впав до його ніг. 

Глава клану якось переможно посміхнувся, помітивши Дейра, але посмішка одразу зблякла, коли він зрозумів, що брат зайняв місце поруч зі мною.

– А коли жертвою була я, вам більше подобалося? Так? Шкода. Бо сьогодні в нас нова програма: "Одягни мою шкуру", – молола я якусь нісенітницю, відвертаючи його увагу і гарячково придумуючи, що ж робити далі. 

– Чого ти хочеш? 

– О... Перемовини? Добре. Мені потрібні свобода і статус клану Ейр, і всі люди, які зараз стоять за моєю спиною, – мені не треба було обертатися, щоб знати, що за моєю спиною стоять Саїр з батьком, Джей і Рейс. 

Інтуїтивно я відчувала кожного, бачила їхні жести й обличчя так, ніби на моїй потилиці тепер були очі.

– Вони не люди. Вони дволикі, – бридко фиркнув спадкоємець, прагнучи продемонструвати свою ерудицію. 

– Зате ти одноликий і безмозкий. Втім, у вас це сімейне. Тож не засмучуйся, – не оцінила я його порив. 

І тут же прикусила язика – стриманість поки що один з небагатьох моїх козирів. 

– Я не можу ухвалювати такі рішення, – відповів на мою вимогу глава клану. 

"Ага, а зараз заспіває, що потрібно порадитися з імператором. І буде й далі тягнути час", – бурчав мій внутрішній голос.

– А я не збираюся чекати, поки ви покличете імператора. Звільніть нам шлях, і ми підемо. Ні – весь ваш палац злетить у повітря.

– Але й ти разом із ним, – надихнувся незрозуміло чому лорд Езрім.

А я розсміялася, упиваючись відчуттям небезпеки від цього балансування на межі:

– Мені втрачати нічого. Жити у вашому кошмарі я не збираюся, тож днем раніше, днем пізніше нічого не змінить.

– Ти хитруєш. Ти не підірвеш себе, – знову висловив свої недалекі припущення спадкоємець.

– Перевіриш? Ризикнеш? Ти справді знаєш, на що здатні зневірені? – не змогла не подражнити я цього знахабнілого виродка. – Ех, а я тобі такий подарунок на шлюбну ніч приготувала. Прокинувся б уранці без свого відросточка. Зрадів. Подивився б на життя в новому світлі. Разом зі своїми улюбленими друзями. Ви ж так любите розважатися втрьох. От би й розважилися. Ех, Сірейк, який же ти... – подивилася на звіра, який все ще грізно гарчав біля моїх ніг, – противний кіт, весь мій такий зухвалий план зіпсував. 

Спадкоємець зблід, ковтнув.

– Нічого б ти нам не зробила. Ми сильніші за тебе! – пробурмотів досить упевнено, лише кадик, що перекочувався по горлу, видавав його сумніви. 

– Дійсно? А татко не вчив тебе, що сила розуму поступається, і на кожен лом є свій прийом? – запитала прямо, дивлячись у бігаючі оченята й утримуючи погляд, поки спадкоємцеві не стало ніяково і він не відвів їх. – Як же ви такі цінні знання проґавили, лорде? 

Три хвилини і якщо він не поступиться, доведеться прориватися з боєм. Чекати поки до них прийде підкріплення, сенсу немає.

– Що тут відбувається? – вклинився раптом давно нечутий мною голос.

Я відволіклася, обернулася в пошуках його джерела. 

І тут же сталося три речі: на мене кинулися спадкоємець і лорд. Спадкоємця перехопив Сірейк і, підкинувши лапу, одним ударом перекинув на спину, прибив до підлоги. А лорд раптом дивовижним чином виявився оповитий якимись нитками і купкою лайна валявся біля ніг. 

– І скільки разів я маю тобі повторювати: ніколи не втрачай пильності? – лаявся мій приголомшливий старший брат. 

А мене заповнювало щастя: він усе-таки прийшов по мене!

"Ну, звісно ж, кнопа. Я ж обіцяв! Тільки не прийшов, а прилетів", – виправив мене цей зануда, що стояв біля центрального входу в компанії імператора і варти. 

– Ваша величносте, сподіваюся, ви пробачите мені мій поспіх, але я змушений забрати свою сестру та її людей. Щойно ми опинимося в безпеці, наші кораблі полетять і більше вас не потурбують. Захочете продовжити знайомство, завжди доступний для переговорів, – без зайвого пієтету виголосив доволі сумбурну промову Кір, підходячи до мене ближче. Змахнув рукою і просто біля моїх ніг з'явився світловий потік. 

Сірейк звільнив спадкоємця, прибираючи з нього потужну лапу, підійшов до мене, кидаючи стривожені погляди на Кіра. 

– Ласкаво прошу всіх охочих, – кивнув брат, схиляючись у жартівливому запрошувальному поклоні. 

Саїр і Акдрейс подивились на мене. Я кивнула. Зачекала поки зникла в телепортаційному потоці Джей, за нею чоловіки. Озирнулась на Кіра і, пустотливо посміхаючись, кинула в спадкоємця вибухівку. Той злякано смикнувся. Брат засміявся. Підхопив мене і затягнув у потік. За нами невідривно слідував Сірейк. 

За мить ми опинились в зовсім іншому місці. Озирнулась на всі боки і полегшено зітхнула, вперше відчуваючи себе вдома. 

– Як тобі наш красень? 

– Наш? – перепитала брата, все ще чіпляючись за його шию, вдивляючись в знайоме, з першого дня мого життя, обличчя. Розвела пальцями зморшку між очей – виснажений, втомлений і такий рідний...

– Наш, – підтвердив він, ховаючи моє обличчя на своїх грудях. Поруч грізно загарчав звір, але Кір лише посміхнувся. 

– Я так сумувала, Кір. Мені було так страшно, а ти… – звично почала скаржитися я.

– А я поспішав тобі на допомогу, як тільки міг. Облетів пів галактики, перш ніж знайшов. Шило ти в попі, а не кнопа! – усміхнувся брат, погладжуючи мене по голові. 

– Я люблю тебе, – прошепотіла одними губами, йому в груди. 

– А я, думаєш, ні? Поперся б я бог знає куди за нелюбою сестрою? – чомусь саме від цієї фрази захотілось плакати. І я голосно розревілась, розмазуючи соплі по його сорочці.

– Тшш, криха, ну все вже минуло, не плач, – заспокоював мене Кір, стираючи сльози. 

– А батьки?

– Усе добре. Не хвилюйся. Я все розповім тобі завтра. Сьогодні твоя черга. А зараз може познайомиш із чоловіком, поки він мене не з'їв? 

– З чоловіком? – здивувалась я такій різкій зміні теми. – Ах із чоловіком?! – згадала про Сірейка, обряд і те, що він тепер справді мій чоловік. 

– Біжи, я її затримаю, – розсміявся брат, просікаючи різку зміну мого настрою, і міцніше стискаючи мене у своїх обіймах. – Ну чого чекаєш? Біжи, кажу. А то тебе зараз убивати будуть. Катька в люті страшна!

– Ах так... Ах ти... Брат ще називається. Ти його тримати повинен, поки я б'ю!

– Образить – потримаю. А поки провину не доведено, у нас чоловіча солідарність! – сміючись, відфиркувався на мій гнів брат.

– Та він...!

– Що він?

– Він мене одружив на собі, не питаючи.

– А ти хотіла за когось іншого? – вдумливо запитав брат, допитливо вдивляючись у моє обличчя. 

От як так, щойно іржав, як нестриманий кінь, а тепер сама серйозність і суворість?

– Ні, але... Я взагалі одружуватися не хотіла! А мене тут одразу засватали. 

– Ну, якщо ніякої іншої більш бажаної кандидатури немає, і відрази до цього ти не відчуваєш, то дамо йому поки що шанс. Не хочеться так одразу вбивати, навіть не познайомившись.

– Вбивати?

– Кать, ну що ти заїла як платівка. Ти ж знаєш, що я за тебе і в вогонь, і в воду, і на інший кінець Всесвіту. Розлучень у цій Галактиці немає. Мене імператор просвітив, коли ми до вас на весілля поспішали. Тож чоловіка твого я вбити був цілком готовий, а тут приїхали і глянь: сестричка з бомбою, а біля ніг грізний кіт. Вона ще й умови диктує. Я аж заслухався. Але потім зрозумів, ще трохи і ти зірвешся – вирішив втрутитися. Тож за свого кота не переймайся. Не сподобається чоловік – буде гарна могилка з хрестиком. Квіточки посадиш, – переконував, стираючи мої сльози Кір, а я не могла зрозуміти, жартує він, щоб мене заспокоїти, чи серйозно пропонує вбити чоловіка.

– Він не кіт, він ірбіс, – виправила я брата.

– З крилами, – хмикнув той у відповідь чимось задоволений. – Готова полетіти звідси? Пілотувати будеш? 

Я кивнула двічі, і мене посадили в крісло і тут же почали пояснювати, що для чого і куди натискати.

– Зачекайте, я маю зв'язатися з флагманом, – раптом прокинувся Акдрейс. 

Я обернулася і тільки зараз помітила, що всі ще тут, зніяковіло спостерігає за нами, вичікуючи розпоряджень. Брат теж ніби тільки-но це помітив.

– Тут є кілька вільних кают – усі, крім капітанської. Можете обирати будь-яку і розміщуватися. Прийняти поки що ванну і переодягнутися, там є універсальна дрес-платформа. Розберетеся? Ти, напевно, теж цього хочеш, кнопа? – смішно поморщив ніс Кір. – Теж біжи, обирай собі місце проживання. І зніми вже цей кошмар. Ти ж у ньому як дві сестри, така ж важка й широка...

– Паяц, – фиркнула я, залишаючи рубку. 

– Це той флагман, що чатує на орбіті? – почула голос Кіра і вирішила затриматися. Брат дочекався кивка Рейса і щось натиснув: – "Тінь" викликає "Невразливий" – відправив позивний.

Мить і на виклик відповіли:

– Лорд Семні, – відповів знайомий уже мені ржун із того боку екрана.

– З вами хочуть поговорити, Ао-Аср, – Кір кивком вказав на Акдрейса, відступаючи вбік. 

А я тут згадала про найважливіше:

– Рейс, де малюк? 

– Малюк? – перепитав брат, і його брови поповзли вгору. – Я, звісно, знаю про часові аномалії, але якось розраховував, що цього разу обійшлося...

– Ти про що? – здивувалась я. За мить склала все що знала про часові аномалії  і пояснила: – Це не мій син. Точніше мій, – заплуталася вже остаточно, видихнула і почала спочатку. – Я його наче всиновила на двох із Рейсом. Мені одній не дали. Загалом, потім розповім, – відмахнулася, спостерігаючи за реакцією свого колишнього ільма. 

– Тобто ти обдарувала мене племінником, а я ні сном ні духом? Ну, сестро. 

– Гадаю, нам варто вирішити, що робити з охочими поповнити ваш екіпаж, – розсміявся синьоокий, а я обернулася на нього – на екрані, прямо за вестмарцем, стояли Нейр і Ері з малюком на руках. 

Я радісно завищала, а вже за мить повисла на шиї новеньких. 

Підступний брат вихопив малого в мене з рук і відправив переодягатися. Попрощалася з Рейсом, обдарувала поцілунком у щоку і втекла. 

Збудження клекотало всередині, хотілося якнайшвидше зробити свої справи і повернутися до брата і друзів. 

Вже за кілька хвилин усі зібралися в кают-компанії. Заново представила всіх, а потім, сидячи за столом, раділа їхній присутності й попутно розповідала брату свої пригоди, ретельно стежачи, щоб не сказати зайвого.

Незабаром нас залишили Саїр, Джей і Дейр, а ми розсілися гуртком на теплому килимі.

Сірейк сів поряд зі мною. Я бачила, що йому хочеться поговорити, але поки що була до цього не готова і тому, зручно влаштувавшись, погладжуючи колючки малюка, тихим голосом розповідала брату про свої пригоди вже те, що було не призначене для чужих вух. Щось у мою розповідь вставляв Нейр, перебиваючи і викладаючи свій, правильніший, варіант. Вклинювався в розповідь і Ері, вставляючи в розмову короткі уривчасті фрази, не даючи мені замовчати жодну дурницю.

Малюк мовчки вслухався в розмову, і коли я розповідала про те, як Нейр знайшов тіло, а Ері зцілився, протяжно зітхнув. Торкнулася його свідомості своєю і відчула такий потік болю і відрази до себе, що тут же поспіхом виринула.

"Він дуже зламаний", – прокоментував мої дії Кір.

Я здивувалася:

"Ти теж так умієш?"

"А ти вже забула? – і я тільки зараз згадала, як він відповідав на мої запитання. – Неуважна кнопа. Ці здібності – татова спадщина, – долетів тихий докір і м'який сміх, а за мить зовсім критично пролунало: – З ним буде нелегко і йому буде нелегко – таким незвичайним у цьому жорстокому світі".

"Я можу спробувати його вилікувати, якщо він хворий", – невпевнено подумала я, згадуючи про останню пелюстку дивовижного дерева. 

Пізніше, коли всі розійшлися, залишивши мене з малюком наодинці, впихнула цю саму пелюстку в прочинений ротик, влила води та з вірою і благанням про чудо, поклала дитину в регенір. 

– Так і будеш мене уникати? – запитав Сірейк, нечутно з'являючись за моєю спиною.

– Ні. Але я ризикнула чужим життям і тепер боюся. Немає жодних гарантій, що спрацює, – відповіла, опираючись на його груди. 

– Ідіть спати, а я посторожу молодшого, – сказав Кір, з'являючись на порозі медвідсіку. І, побачивши, що я зволікаю, посміхнувся тепло і ласкаво, – згадаю минуле, коли ти була зовсім маленька і постійно хворіла. 

Встала і, підійшовши до брата, поцілувала в щоку:

– Дякую тобі за все. 

– Біжи вже, кнопочко. Вам потрібно поговорити, – додав, враз стаючи серйозним, – і не тільки... – і, очевидно, почувши мої думки, що припускали тисячу розплат брату, додав: – Кровожерлива ти в мене, мала. Видно, погано я тебе лупцював.

– Узагалі не лупцював, – усміхнулася у відповідь. Жартувати з ним, кепкуючи з себе, було так звично, що здавалося, розплющу очі, і всі пережиті пригоди виявляться лише фантастичним сном.  

– І це моє найбільше упущення, – розсміявся тим часом брат, клацаючи все ще благодушну мене по кінчику носа. 

І це дорослий, навчений досвідом чоловік. 

"Щасливий чоловік. Задоволений, що знайшов сестру живою і неушкодженою", – поправив мене брат, викликаючи в душі новий потік сестринської любові і задоволення. 

"Я теж тебе люблю", – невимушено відгукнувся він.

"Не підслуховуй", – попросила, знаючи, що, як і я, він чує крізь стіни.

І дочекавшись обіцяного "Не буду", боязко ступила в бік обраної каюти.